Meteoritenfund stützt Theorie zur Herkunft von Wasser auf der Erde

Am 28. Februar 2021 um 21:54 Uhr zündete eine Rakete den Himmel über England für etwa acht Sekunden. Ein paar tausend Menschen sahen und hörten das Schauspiel des Metalls und seine Klangexplosion.

Forscher um Ashley King vom Museum of Natural History in London zeigen nun in der Fachzeitschrift Science Advances die Ergebnisse einer meteorologischen Fragmentanalyse, die später in der Nähe von Winchcombe, einer Kleinstadt im Südwesten Englands, entdeckt wurde. Dementsprechend enthält es neben Wasser auch Aminosäuren. Er enthielt also zwei Substanzen, die für das Leben auf der Erde unerlässlich sind.

Der Asteroid muss etwa 30 Kilogramm wiegen und einen geschätzten Durchmesser von 30 Zentimetern haben, bevor er die Erde trifft. Fast ein halbes Kilogramm stürzte in den Boden, von denen das größte auf der Straße in der Nähe von Winchcombe zusammenbrach. Zwölf Stunden nach dem Einschlag fand der Asteroidenjäger 319,5 Gramm Trümmer und Staub des Metallboliden und verpackte ihn in eine Plastiktüte.

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Teile des Asteroiden Winchcombe wurden Stunden und Tage geborgen, nachdem der Asteroid im Februar 2021 die Erde getroffen hatte.
Teile des Asteroiden Winchcombe wurden Stunden und Tage geborgen, nachdem der Asteroid im Februar 2021 die Erde getroffen hatte.
Ich Mira Ihasz, Spire Global & The University of Glasgow

„Es ist ein Glück, dass der Asteroid Winchcombe so schnell in die Hände der Wissenschaft gelangt ist“, erklärt Dieter Heinlein. Asteroiden am Deutschen Institut für Weltraumforschung (DLR) in Berlin-Adlershof sagen, es dauert normalerweise länger. Fragmente verschwinden oft unter dichter Vegetation, tauchen in Wasser ein und werden erst Wochen später oder gar nicht gefunden. Je länger ein Asteroid im Freien ist, desto kontaminierter wird er durch Objekte auf dem Boden, wie Tiere oder Menschen, die Aminosäuren und genetisches Material an sie übertragen, wenn sie ihn berühren.

„Frische“ Asteroiden, wie die von Winchcombe, ermöglichen eine wolkenlose Sicht auf die Anfänge unseres Sonnensystems, als sich die Sonne und die Gasplaneten Jupiter und Saturn gerade gebildet hatten. In den kälteren Regionen haben sich “winzige Himmelskörper und Körper gebildet, in denen festes Wasser neben Eis auch Kohlenstoff enthält, also ein grundlegendes Element des Lebens ist”, sagte Alan Harris, DLR-Asteroidenspezialist am Berliner Institut für Erde Forschung.

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Nicht nur Wasser, sondern auch andere wichtige Moleküle.

Diese Asteroiden können in das Innere des Planetensystems eindringen und dort zur Entstehung der Erde beitragen. Sie können auch unseren Planeten mit Wasser versorgen. Einige dieser Asteroiden, die Kohlenstoff und Eis enthalten, haben bis heute in den äußeren Bereichen des Asteroidengürtels überlebt.

Einige der Metallfragmente wurden näher an die Erdumlaufbahn geblasen, als sie mit anderen Gesteinsfragmenten kollidierten. Laut King und Daly löste sich der Asteroid Winchcombe von seinem Mutterkörper und umkreiste vor Tausenden von Jahren die Erde. „Wenn man diese Asteroiden erhitzt, setzen sie viel Wasser frei“, erklärt Alan Harris. Daher können sie wirklich als die ersten Wasserlieferanten der Erde angesehen werden. Sowohl die Analyse des Asteroiden Winchombe als auch anderer Fragmente des Planeten zeigten viel Wasser mit einem Wasserstoffisotopensignal, das sich geringfügig vom Oberflächenwasser unterschied.

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Aminosäuren finden sich auch in den Trümmern des Asteroiden Winchcombe, dem Grundbaustein für Proteine, die das Leben auf der Erde nicht herstellen könnte. Diese können auch mit Asteroiden auf die Erde kommen. Jedenfalls ist ein solcher Befund keine Seltenheit. Die Probe, die von einer japanischen Sonde vom Ryugu-Asteroiden zurückgebracht wurde, enthält auch hohe Konzentrationen an Aminosäuren. „Wir warten nun gespannt auf den Prototyp des Bennu-Asteroiden, der am 24. September 2023 von der US-Mission Osiris-Rex zur Erde gebracht werden soll“, sagte Alan Harris.

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