Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Ihre Knochen wurden für die Zuckergewinnung gemahlen.

Für die bei Waterloo Gefallenen hat sich das Versprechen eines „süßen Todes für das Vaterland“ zu Unrecht erfüllt. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde lagen tot auf den Feldern südlich von Brüssel, nachdem Napoleon Bonaparte, der französische Eroberer, im Juni 1815 seine letzte Schlacht gegen die britischen und preußischen Armeen verloren hatte. Die Toten fanden jedoch nicht ihre letzte Ruhestätte in Friedhöfe, sondern in Fabriken der wachsenden europäischen Zuckerindustrie.

Der Knochenladen von Waterloo

Es wurde lange angenommen, dass Waterloos Knochen in den 1820er Jahren ausgegraben, nach England gebracht, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf Feldern ausgebracht wurden. Nun hat eine Gruppe von drei Historikern entscheidende Beweise für die Wahrheit gefunden, wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet. Ihr liegt der Untersuchungsbericht vor, den Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag vorlegen wollen. Demnach begann das Geschäft mit dem verstorbenen Waterloo etwa 20 Jahre nach der Schlacht.

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Ab 1834 ist die illegale Exhumierung von Knochen in Massengräbern in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plancenoit dokumentiert, so der Belgier Wilkins, dessen Vorfahren selbst Bauern in der Gegend waren. In einer Mitteilung wies der Bürgermeister von Braine-l’Alleud darauf hin, dass die Störung der Totenruhe “mit einer Freiheitsstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von zehn bis 200 Franken geahndet werde”. Doch es half nichts, wie weitere Ergebnisse der Forscher zeigen.

Die Zuckerrübe verdrängt Kartoffeln und Getreide

So zitieren die Forscher einen Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, wo es heißt, eine Gruppe von Industriellen habe die Erlaubnis erhalten, das Schlachtfeld auszuheben, um „die Gebeine der Tapferen zu entdecken, die auf dem Schlachtfeld starben Ehre zu entziehen, um zu schaffen Bereits 1830 schrieb der deutsche Geologe Karl von Leonhard in einem Brief über seinen Besuch auf dem Gut La Haye Sainte, das während der Schlacht von 400 deutschen Soldaten verteidigt worden war.

Tatsächlich hätten lokale Honoratioren kein Interesse daran gehabt, den Handel zu stoppen, schreiben die Forscher: Mit mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen im Boden könne “ein kleines Vermögen” gemacht werden. Denn um 1833 begann der Aufstieg der Zuckerindustrie in Belgien und dem Rest Europas. Infolgedessen verdrängten Zuckerrüben vor allem in der Region Waterloo Kartoffeln und Getreide von den Feldern. Für den Rübenanbau mussten die Landwirte den Boden jedoch tiefer pflügen als für andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklären die Forscher.

“Die Entdeckung ist sehr wichtig”

Die Zuckerfabriken, die nicht nur in Belgien aus dem Boden schossen, gierten nach Menschen- und Tierknochen. In Knochenkohle gemahlen, diente das organische Material dazu, den Zucker zu filtern und damit zu entfärben. Ein zeitgenössischer Politiker schätzte den Kochbedarf auf etwa ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiteres Indiz für profitablen Handel ist die 1834 vom belgischen Parlament beschlossene Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen.

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Unter Historikern dürften die Ergebnisse von Wilkins, Schäfer und Pollard von Interesse sein. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es war ein Skandal, den das Trio aufdeckte. Die Autoren selbst urteilen damals zurückhaltend: Schließlich ging es den Menschen darum, mit dem Knochengeschäft ihren Alltag zu verbessern. Vor allem beim Belgier Bernard Wilkin überwiegt die Freude am Lösen des Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was sie gefunden hätten: „Die Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.“ Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor anderen Forschern nicht zugänglich waren. Das Community Archives beispielsweise befindet sich in keiner digitalen Datenbank. Jemand, der wie er nicht im belgischen Nationalarchiv arbeitet, hätte fast keine Chance, die Berichte zu entdecken. Außerdem müsse man mehrere Sprachen sprechen, um alle Hinweise zu sammeln, sagt Wilkin.

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